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4亿美元天价收购, 至今仍在亏损, DeepMind究竟给谷歌带来了什么

来源:亿欧 人气: 发布时间:2017-10-06
摘要:乔布斯去世之前,他曾经对谷歌CEO 拉里·佩奇说,谷歌想要做的事情实在是太多了。而佩奇也承认,从某个角度来说,乔布斯是对的:他只能管理那么多业务,有太多的事情会在这个过程中出现问题。 于是,不愿意放弃更多可能性,又需要保证公司平稳运行的前提下,
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乔布斯去世之前,他曾经对谷歌CEO 拉里·佩奇说,谷歌想要做的事情实在是太多了。而佩奇也承认,从某个角度来说,乔布斯是对的:他只能管理那么多业务,有太多的事情会在这个过程中出现问题。

于是,不愿意放弃更多可能性,又需要保证公司平稳运行的前提下,谷歌重构了以Alphabet为外层,以谷歌自身为核心的新体系。在这个体系下,许多难以从谷歌内部实现的想法获得了超出常人理解的支持,而这些想法或许就是支撑谷歌未来二十年甚至五十年的关键。

谷歌于 2014 年收购了英国人工智能公司 DeepMind,当时报道的收购价格是 4 亿英镑(约合5.25 亿美元),联合创始人哈撒比斯曾如此描述 DeepMind 的企业宗旨:解开智能奥秘,用以解决其他每件事情。DeepMind 的研究人员已经开发了一个系统,在最复杂的棋盘游戏之一里击败了人类,现在它正试图在复杂的视频游戏中击败人类。它正在开发能够像我们一样学习在 3D 空间中行动的AI,并且正在开发系统对英国医疗数据进行训练,理论上可以更快地判断疾病。它也开始与美国的团队进行整合,将其工作成功转移到谷歌产品中。

所有这些研究都是需要成本的。根据英国政府10月2日发布的资料,DeepMind 去年亏损了1.235 亿英镑(约合1.62 亿美元)。根据英国法律,任何私营公司(DeepMind 在英国仍注册为私营公司),如果年度收入超过1020 万英镑(1340 万美元),资产价值超过 510 万英镑,以及雇员超过 50 名,都需要向政府披露其财务状况。

DeepMind 去年收入达到了4020 万英镑(5270万美元),这完全来自于其为母公司Alphabet 其他版块所做的工作,而不是外部客户。DeepMind 还有一笔4110 万英镑的“管理服务费”,其中包括房产和其计算机系统的运行和维护等成本。但是目前最大的支出是“员工成本和其他相关成本”1.047 亿英镑(1.37 亿美元),其中包括公司的工资、差旅、办公室硬件和软件等,而且大概还有期权。(这笔费用已经达到了2015 年 4420 万英镑的两倍多)

DeepMind 的法律费用也在2016 年激增:去年,它为律师支付了658,144 英镑,而2015 年则为144,881 英镑,这很可能是因为今年早些时候它被发现非法持有英国国民的健康信息。然而,它的所作所为并没有被罚款。

谷歌 CEO Sundar Pichai 曾多次表示,公司未来的成功将以人工智能为基础。但是,目前还不清楚投资者对于高额亏损能够忍受多长时间。“Other Bets”(Alphabet 将旗下除谷歌部门以外的其他所有业务合并为所谓的“Other Bets” 业务部门上报业绩)带来了巨额亏损,这些业务集中研究智能医疗、机器人、人机交互和人工智能等可能改变世界的领域。2016 年,Other Bets 亏损了 37.7 亿美元(同年 Alphabet 作为整体赚了190 亿美元),从这个层面看,DeepMind 的亏损只是沧海一粟。

谷歌 Q2 财报显示,谷歌核心业务的收入无疑仍是 Alphabet 收入的最主要部分。

Alphabet “押宝”的其他前沿科技公司,如生命科学公司 Verily 和 Calico Labs、自动驾驶公司 Waymo、超高速宽带服务公司 Fiber 及智能家居企业 Nest 仍表现欠佳。这一部分去年同期的营收为 2.48 亿美元,增幅为34%,创出史上第二高的季度业绩,但实际的亏损达 7.72 亿美元。但是他们在试图消减亏损并试图证明他们研发的产品是有市场前景的。从下图可以看出,亏损确实在减少。

DeepMind 表示:“我们真的很自豪,世界上最令人兴奋的AI 研究及其在现实世界中的应用正在伦敦发生。我们打算继续投资我们的科学使命,与世界上最聪明的人一起处理社会最复杂的问题。”

4亿欧元的天价收购,DeepMind为谷歌带来了什么?

2016 年《经济学人》曾发表长文,讨论了收购 DeepMind 对谷歌以及 Alphabet 的重要意义。其核心观点是,DeepMind给谷歌带来的远远不止经济层面的东西,还有许多隐形的价值。

首先就是品牌,DeepMind 一直走在人工智能研究的最前沿,其研究的围棋程序AlphaGo在全世界掀起了AI浪潮,被认为是新一轮人工智能发展的里程碑事件之一。这一品牌效应帮助谷歌吸引到了最顶级的人才,同时也让人对谷歌AI的研究实力有了更多的信心。

就在2017年5月的中国乌镇围棋峰会上,谷歌大脑、谷歌云和DeepMind的高层一并出现,在中国推广他们的AI愿景和使命,以及技术和产品。获得了广泛的关注。

其次是技术的直接合作和使用,将DeepMind的技术直接加入到谷歌的产品中,向消费者提供。最新的消息显示,DeepMind 的语音合成系统WaveNet的升级版本正被用于在各个平台上生成 Google Assistant的声音,包括英语(美音)和日文。在谷歌最新推出的音箱和手机等产品中,其语音合成的技术很可能就是WaveNet实现的。

此外,DeepMind 去年宣布,通过使用其最新的算法,为谷歌数据中心实现了节能15% —— 或节省40%冷能的成果——这相当于数百万美元的开销被节省下来了。

DeepMind CEO 哈撒比斯多次在公开场合表示,DeepMind的长远目标是要“解决智能难题”(solve intelligence)。这就要求公司不断研发多功能的、能够像人类一样思考的通用型人工智能产品。

为了实现这一目标,谷歌能够提供的可能是当下最好的资源:强大的计算资源和昂贵的研发预算。同样是关于Wavenet的新闻,10月5日,DeepMind宣布,这一系统已经能够大范围地扩展,并且成为谷歌最新的TPU云基础设施上发布的第一个产品。

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